La planta del papiro

Su utilización y fabricación en Egipto

 

Por María Vega Rubio

 

 

Siempre me cautivó Egipto: un país colosal y misterioso, con más de 5000 años de historia.

 

Escribir sobre Egipto, su cultura, sus monumentos, sus ciudades, etcétera, es tarea difícil para mí, por no tener preparación para tal cosa; y, además, plumas más doctas lo han hecho con todo detalle; y relatar lo investigado por otras personas cualificadas para ello sería no reflejar lo que verdaderamente me lleva a escribir sobre este país, aunque sí aclaro que tendré que recurrir y buscar ayuda para expresarme sin error y decir lo que de él me cautivó.

 

Egipto es un país con un enclave excepcional, situado en el extremo nordeste de África. Hace frontera con el Mediterráneo, con Israel, el Mar Rojo al Este, Libia al Oeste, y Sudan al Sur. Algunas de sus ciudades más importantes son El Cairo, Alejandría, Suez, Port Said y Luxor.

 

La historia de la civilización egipcia se divide en: El Imperio Antiguo (2755-2555 AC), El Imperio Medio (2134-1784 AC), El Imperio Nuevo (1570-1070 AC).

 

Egipto es tierra de faraones y desde el año 2500 AC tiene una monarquía que unifica al Alto y Bajo Egipto. El Egipto faraónico llegó a su fin tras su conquista por Alejandro Magno, de Macedonia. Su civilización es de las más enigmáticas del mundo; es fuente de mitos y leyendas por sus grandes templos, las tumbas; las magníficas y colosales pirámides situadas en la orilla occidental del río Nilo, en las afueras de El Cairo... Las pirámides de Gizeh son uno de los únicos testimonios de las maravillas del mundo antiguo que se conservan hoy en día: se erigieron entre los años 2700 y 1000 AC, como tumbas reales.

 

Por fin, se hizo realidad mi gran ilusión y pude contemplar las que están dedicadas a los faraones Keops, Kefrén y Mikerinos.

 

Durante el recorrido por distintos lugares de interés, visitamos un taller que asimismo era tienda de venta de papiros. En un apartado, se encontraba el lugar dedicado a la fabricación. Aunque hace algún tiempo que visité Egipto y me lo explicaron todo; para no equivocar ningún dato, he buscado fuentes de información en Internet y enciclopedias, que me aclararon algunas dudas que tenía sobre el proceso y elaboración de la planta, hasta la obtención de las hojas del papiro.

 

Esta planta es originaria de Siria, Palestina y África. Es propia de lugares pantanosos y de riberas.

 

Es una planta perenne, con tallos muy gruesos que suelen alcanzar una altura de 3 ó 4 metros. Sus palmas poseen flores reunidas en pequeñas espigas, y su forma se asemeja a las varillas de un paraguas.

 

Su cultivo prospera en zonas con abundancia de agua. También se suele plantar en macetas debidamente adaptadas para que el soporte sea idóneo. Se acomoda fácilmente al interior de las casas.

 

Sus tallos se utilizan para fabricar embarcaciones, esteras, etcétera... Se nos comentó que la parte baja se solía utilizar en la alimentación, masticándola para sacarle el jugo y desechar la fibra.

 

El papiro es una planta de la cual se aprovecha todo: su raíz es útil para preparar medicinas y perfumes; y también puede servir de combustible, una vez seca.

 

Se producía en mayor cantidad en Egipto. Desde allí, se exportaba al mundo mediterráneo. Su comercialización la controlaba el Estado.

 

El encargado del taller nos hizo una semblanza de los pasos a realizar para conseguir que el papiro esté listo para ser utilizado.

 

En primer lugar, nos expuso que había que cortar el “tronco” de la planta y mantenerlo en remojo de 4 a 7 días: cuanto más tiempo, más oscuro era el color al final del proceso.

 

El segundo paso era: cortar el tallo en láminas finas y pasarlas por un rodillo, faena que realizó ante los ojos de los visitantes que observaban con curiosidad. El exprimir estas láminas con el rodillo tenía como fin la eliminación del azúcar y del agua que contienen, para que se hicieran menos quebradizas. Después se colocaban unas horizontalmente y otras verticalmente, para formar una especie de malla y, de esta manera, confeccionar la hoja. Luego, se metían en una prensa donde permanecían durante una semana. Y, por último, la lámina se frotaba con suavidad con una concha o con un trozo de marfil; y ya el papiro estaba listo para su uso.

 

Con las láminas obtenidas, se fabricaba un rollo de aproximadamente 20 páginas, con medida de 47 x 22 centímetros. Con una navaja, se cortaba lo que se necesitaba. Tenía dos caras: anverso y reverso. En el anverso se apreciaban unas tiras horizontales y era donde se escribía. En el reverso, raramente se anotaba algo. Pero a veces se utilizaban ambos lados porque el papiro era caro; también se podía borrar y volver a utilizar.

 

Hecho insólito: el papiro más antiguo que se conoce está en blanco (sin utilizar) y se descubrió en la tumba de HemaKa, visir del Faraón Den, de la primera dinastía (aprox. 3000 AC,), en la necrópolis de Saqqara.

 

También se nos explicó que el papiro está considerado como el antecesor del papel, por su similitud en varias de sus características: color, flexibilidad para escribir sobre él y por la buena absorbencia de la tinta.

 

Hay ocho clases de papiro, según la calidad, con nombres raros y difíciles de recordar, por lo que he tenido que recurrir a la búsqueda de información.

Cada clase tiene un uso diferente:

Los “Emporíticos” servían para envolver.

Los “Taneóticos” tenían una calidad más bien mala.

Los “Saíticos” se hacían con el material sobrante.

Los “Anfiteátricos” eran los de calidad media.

Los “Fanianos” tenían una buen calidad.

Los “Augústicos”, de alta calidad.

Los “Livios” eran de muy alta calidad

Y los “Hieráticos” eran los que tenían la calidad más alta y sólo se usaban para los textos sagrados.

 

En su época, el papiro tenía su simbolismo y se utilizaba para la construcción de los barcos de los dioses del Antiguo Egipto. La planta también tenía una función religiosa, por haber nacido en un río sagrado, el Nilo. Se representaba en los templos y se portaba en las procesiones.

 

Se utilizaba el papiro para los textos bíblicos. La tinta se fabricaba a partir de humo negro, cola, agua y aceite de cedro.

 

También nos enumeró los más famosos y el mérito que tenían por la gran cantidad de cultura que poseen.

 

El primer papiro escrito conservado data del 2500 AC, de la V dinastía, y contiene la contabilidad del Templo de El-Gebelein, durante el reinado de Neferirkare-Kakai.

 

Nos comentó que el más grande conocido hasta la fecha es el papiro de Harris y está en el Museo Británico, con 45 m. (otros escritos mencionan 41/42 m.) de largo y 45 cm. de ancho; informa sobre el reinado de Larsu, en la XIX dinastía, hasta la muerte de Ramsés III.

 

El papiro de Abbot se encuentra en el mismo museo y pertenece a la XX dinastía. Nos relata la investigación sobre una serie de robos de la época.

 

Nos enumeró una lista extensa. Me acuerdo del Aker, que viene a ser un fragmento del Libro de los Muertos.

 

El más curioso de los papiros es el de Ani, con 26 m. de largo. Es la versión más completa del Libro de los Muertos y data del 1300 AC. Se le atribuye a un escriba llamado Ani, de allí el nombre. Sin embargo, se observan tres tipos distintos de letras por lo que podría ser obra de varias personas.

 

El papiro de Leipzig (1400 – 1250 AC, aprox.) es un tratado de medicina en varias especialidades: higiene, ginecología, anatomía; igual que el papiro de Carisberg, que se encuentra en Copenhague y se remonta al siglo II DC, dándonos una idea de los conocimientos que entonces tenían sobre el cuerpo humano.

 

El papiro de Berlín está en el Museo Egipcio de dicha ciudad. Contiene documentos variados y algunos tratados médicos.

 

Otro curioso papiro, es el de Edwin Smith. Está escrito alrededor del siglo XVII AC. y es también sobre medicina.

 

Tiene pasajes muy interesantes sobre tratamientos maxilo-faciales y enfermedades de mama.

 

Debido al gran número de papiros encontrados, se utilizan diversos y dispares esquemas de clasificación para poder identificarlos:

 

1 – Por el nombre de la persona que poseía el manuscrito.

      Ejemplo: el papiro Westear.

 

2 – Por el lugar de origen: Oxyrhynchus Papyri

 

3 – Por el sitio donde se conserva: Canón de Turín

 

Además, también se les asigna un número.

 

Egipto es un auténtico compendio de culturas, un gigantesco libro abierto de valor incalculable. Se recrea la vista al contemplar tanta maravilla. En mí, causó un fuerte impacto del cual guardaré siempre un grato recuerdo. Visitar este país fue la realización del sueño que siempre anidó en mi vida.

 

 

Papiro de Edwin Smith

 

 

Sitios de Internet

que ayudaron a refrescar mi memoria:

 

http://www.artesanias-

egipcias.com.ar/Descripcion_usos_papiro_en_Egipto.htm

 

http://es.wikipedia.org/wiki/Papiro

 

http://es.geocities.com/arqueo_aegyptos/Cont/Escritura/Fabricacion_papiro.htm

 

http://www.concla.net/Historia

%20Archivos/Egipto/EgiPapiro.html

 

 

 

Planta del papiro

 

 

 

Falsa puerta de la pirámide escalonada de Zoser

Tercera dinastía, 2650 AC, en Saqqara

 

False door of the step pyramid of Djoser

Third Dynasty, 2650 BC, in Saqqara

 

 

The plant of papyrus

Its utilization and fabrication in Egypt

 

By María Vega Rubio, Spain

English version by Mariette Cirerol

 

 

I was always fascinated by Egypt, this colossal mysterious country with more than five hundred years of history.

 

Writing about Egypt, its culture, monuments, cities, etc... is a difficult task for me, because I have not the required preparation to do it; and, furthermore, writers more qualified had already done it with all details; and to relate other persons experience would mean to abstain myself from manifesting my intention and emotion, from reflecting the real motif of my writing over this country. Nevertheless, I want to make clear that I will take a look into dictionaries and encyclopaedias, in order to be able to express what captivated me without errors.

 

With an exceptional enclave, situated in the extreme north-eastern of Africa, bordering with the Mediterranean sea, Israel, the Read Sea to the east, Libya to the west, and Sudan to the south. Some of its more important cities are: Cairo, Alexandria, Suez, Port Said and Luxor.

 

The history of the civilization of Egypt is divided into: Antique Empire (2755-2555 BC), Medium Empire (2134-1784 BC), and the New Empire (157-1070 BC).

 

It is a land of Pharaohs that from the year 2500 BC onwards, had a monarchy unifying the Upper and Lower Egypt. The reign of the pharaohs ended when Alexander the Great, from Macedonia, conquered the country. Egyptian civilization is the most enigmatic of the world, a source of myths and legends with its huge temples, graves; and the beautiful pyramids situated on the western river of the Nile, in the outskirts of Cairo. The pyramids of Gizeh are among the unique testimonies left from the antique wonders of the world. They were built between 2700 and 1000 BC, as royal graves.

 

At last, my dream turned into reality and I could see the pyramids dedicated to the Pharaohs Keops, Kefrén and Mikerinos.

 

During the journey through different places of interest, we visited a sale shop of papyrus; where, in a separate side, was a place dedicated to the production. Some time has already passed from my visit to Egypt, but I clearly remember the explanations so kindly given me about the process endured by the plant before being converted into papyrus, ready to be written on. Nonetheless, and because I do not want to make any mistake on names, spelling, etc.; I kept a look into Internet and books.

 

The plant of papyrus is originated from Syria, Palestine and Africa. It uses to grow in boggy grounds and river banks.

 

It is perennial, with a very large stem that may reach a height of three or four meters. With flowers gathering into little spikes, its form is similar to the ribs of an umbrella.

 

To grow well, it needs abundant water. It may be planted into a flowerpot duly adapted, and thus would easily match an interior location.

 

With its stems, boats, mats, etc. are fabricated; and it was commented to us that its lowest part may be used as food, well masticated to suck the juice out of it.

 

Nothing from the plant of papyrus gets lost: rote is worth to make medicine and perfumes; and is also converted into combustible, once dried.

 

The major quantity was cultivated in Egypt, and, from there, is exported to the Mediterranean world. Commercialization was controlled by the State.

 

The person in charge of the shop explained to us what steps have to be done before the plant could be ready to be managed as a record matter.

 

Firstly, he explained that the stem must be cut and put into water during four to seven days: more is the time running, more obscure is the colour obtained at the end.

 

Secondly, the stem must be shopped into fine slices and passed through a rolling pin. He was doing it meanwhile telling it to us and other visitors who where listening with full attention and curiosity. The squeezing of the slices was due to eliminate the water and sugar they contained, to turn them less breakable. Afterwards, they were placed, some horizontally and others vertically, to form a sort of network and, thus, concoct the leaf. On the following, they were put into a press machine where they remained during a week. And, at last, the slices were smoothly rubbed with a shell or a piece of ivory; and that's all, the papyrus is ready to be used.

 

With the obtained slices, a roll of about twenty pages, measuring 47 x 22 centimetres is made. With a knife, man can cut what he needs. The papyrus had two faces: obverse and reverse. On the obverse side some horizontal lines appeared, on which it would be written. On the reverse side, rarely something was noted. But, sometimes, both sides were used because the papyrus was expensive. Fortunately it could be erased and re-written.

 

What is amazing is that the most antique papyrus known is blank, without being ever used; it was discovered in the grave of Hemaka, vizier or the Pharaoh Den, from the first dynasty, approximately 3000 BC, in the necropolis of Saqqara.

 

It was also told to us that the papyrus is considered as ancestor of the paper, because of its resemblance in many of its characteristics: colour, flexibility allowing to write on it, and for a good ink absorbency.

 

There are height sort of papyrus, depending of the quality, with strange names difficult to remember, because of what I had to appeal for information.

Each class has a different use:

 

Emporíticos”: of lesser quality, used to wrap items.

Taeneóticos”: from bad quality.

Saíticos”: made with spare material.

Anfiteátricos” offering a medium quality.

Fanianos”: of good quality.

Augústicos”: of high quality.

Livios”: of very high quality

And the “Hieráticos” were those of highest quality, only used to write sacred texts.

 

(NOTE OF THE TRANSLATER: Sorry, I couldn't find this list in English language; so I left the names in the Spanish form used by the author of the paper.)

 

As the plant of papyrus was born in the sacred river Nile, it had a symbolical role being used to build the ships of the antiques gods of Egypt. The plant was also held in religious functions, represented in the temples, and carried along in the processions.

 

Biblical texts were written on papyrus. The ink they used was made from black smoke, glue, water and cedar oil.

 

We were also informed about the most famous papyrus and the great value they have for the huge quantity of culture immersed in them.

 

The oldest conserved dates from the V dynasty, 2500 BC, and contains accounts of the Temple El-Gebelein, during the reign of Neferirkare-Kakai.

 

And biggest one is the Harris, located in the British Museum. It has a length of 45 m. (Others works mention 41/42 m. length on 45 cm wide). It tells about the reign of Larsu, in the XIX dynasty, until the death of Ramsés III.

 

The papyrus of Abbot lays in the same museum and belong to the XX dynasty. It is an investigation about a series of robberies.

 

The list is extensive: I remember the one of Aker, which is a mere fragment of the Book of Death.

 

The most curious papyrus I saw is the one of Ani, with 26 m. length. It contains the most complete version of the Book of Death and dated from 1300 BC. Its author seems to be a scribe named Ani, from where the name. Nonetheless, we distinguished on it two types of letters, which means it could have been worked out by two or more persons.

 

The papyrus of Leipzig (1400-1250 BC, approx.) is a treaty of medicine : hygiene, gynaecology, anatomy; the same as the papyrus of Carisberg, from the II century BC, which can be found in Copenhague. The two of them reflect the level of knowledge about the human body doctors had at the time.

 

The Berlin papyrus is in the Egyptian Museum of the city of same name. It contains some treaties of medicine among a variety of other documents.

 

Edwin Smith papyrus is amazing. Written around the XVII century BC, and also about medicine. It has very interesting spots on maxillofacial treatments and breast illnesses.

 

Due to the huge number of papyrus found, diverse ways to file and identify them are used.

 

1 – By the name of the person who owned the manuscript.

As an example: the papyrus of Westear.

 

2 – By the place of origin: Oxyrhynchus Papyri

3 – By the site where it is conserved: Canon of Turin.

 

They also assigned them a number, for a rapid localisation.

 

This land is an authentic compendium of culture, a gigantic window open on incommensurable values, a recreation for the eyes. So strong is the impact caused on me that I shall never forget the visit I did to Egypt, the dream of all my life.

 

 

The Nile / El Nilo